Comparación del impacto ambiental de pañales de tela y pañales desechables

Pañales desechables y pañales de tela: calculamos su impacto ambiental.

Comparación del impacto ambiental de pañales de tela y pañales desechables

Artículo escrito por: Agnese Marchini Departamento de Ecología del Territorio, Universidad

de Pavía, Italia.

Traducción al español: Granujas

Los pañales de tela (P-TELA) están volviendo a ocupar un espacio en los hogares de las familias italianas, atraídas por el considerable ahorro económico en comparación con los costes de los pañales desechables (P-DES), pero también animadas por razones de sostenibilidad ambiental. Los pañales de tela, que no producen toneladas de residuos como los P-DES, se anuncian a menudo como ecológicos, pero ¿de verdad lo son?

Una de las dudas que más se plantean está relacionada con el impacto ambiental producido al lavar los pañales, por el consumo de agua y energía. Por otro lado también la producción industrial de los P-DES crea gastos en términos de energía y agua. Por lo tanto, ¿cuál de los dos sistemas tiene un mayor impacto ambiental?

 

No es fácil contestar a esta pregunta: para comparar de forma correcta las dos tipologías de pañales y calcular de manera completa su impacto hay que considerar todo el ciclo de vida; es decir, el cultivo y extracción de las materias primas, transporte a la zona de producción, la manipulación, transporte al centro de distribución, como se usan, eventual reutilización (con otro hijo) y los residuos. En práctica, hay que calcular su LCA Life Cycle Assessment (Análisis del Ciclo de Vida).

No es una tarea fácil, dado que las variables son muchas y los contextos diversos, por ejemplo: frecuencia de cambio de los pañales, edad en la que se deja de utilizar el pañal, temperatura de lavado, eficiencia energética de la lavadora, secado al sol o mecánico, etc, varían de familia a familia. Por lo tanto, el cálculo de la LCA por Pañal de tela y P-DES obligatoriamente tiene que fundarse sobre valores medios y aproximaciones, y el resultado no puede ser unívoco.

Al día de hoy, no se han publicado estudios italianos sobre el argumento. A nivel internacional hay disponibles dos estudios recientes: un estudio inglés, realizado en el 2005 por la Agencia de Medio-ambiente del Reino Unido, cuya versión más actualizada fue publicada en el 2008 (Aumônier et alii, 2008), y un estudio australiano, efectuado por un equipo de ingenieros ambientales de la Universidad del Queensland (O’Brien et alii, 2009).

A la espera de estudios específicos adaptados al contexto italiano, se presentan aquí  los resultados de estos dos detallados ensayos.

 

Método

La información necesaria para calcular la LCA de los pañales de tela y P-DES es numerosa y difícil de recopilar. Tanto el equipo inglés como el australiano han conseguido estos datos de estudios publicados en la literatura científica, o a través encuestas entregadas a productores, minoristas y usuarios de los distintos tipos de pañales.

Algunos de los datos utilizados por los dos estudios están listados en la tabla de abajo:

 

Estudio inglés Estudio australiano
Número de cambios diarios de P-REU 4,3 – 4,7 5 – 9
Número de cambios diarios de P-DES 4,16 4,2 – 7
Edad en la que se deja el pañal* 2,5 años 2,5 años
Peso de un pañal P-DES 38,6 gr 45 – 55 gr
Número de P-REU que tienen 30 24 – 48
Tipología de P-REU considerada predoblado o ajustado algodón predoblado algodón
Temperatura de lavado en la lavadora 40 – 60 – 90 °C lavado en frío
Lavado estandar: gasto de agua 70 l 150 l
Lavado clase A+: gasto de agua 46 l 50 l
Secadora Si 61-76% de los casos no

*Nota: tanto el estudio inglés como el australiano consideran una edad media en la que se deja el pañal P-TELA igual a la de los P-DES. Sin embargo, otros estudios demuestran que utilizar los P-DES pospone la edad de aprendizaje del uso del orinal (Koc et alii, 2008).

 

Resultados

El estudio inglés calcula el impacto de los pañales de tela y P-DES principalmente en términos de emisiones de anhídrido carbónico (CO2) y calentamiento global. Según esta interpretación de los datos, utilizar pañales P-DES durante 2 años y medio para un único hijo corresponde a emitir una media de 550 kg de CO2. Por otro lado, utilizar P-REU lavados en condiciones estándar emite 570 kg di CO2, reducibles del 40% (alrededor de 200 kg CO2) si los pañales se utilizan en condiciones óptimas: lavado a alta eficiencia energética, secado al sol, reutilización de los pañales de tela para un segundo hijo. Al contrario, un lavado a 90°C y un secado mecánico comportan un aumento de las emisiones del 75%, correspondientes a otros 420 kg di CO2.

 

El estudio australiano ha puesto claramente en evidencia los gastos de energía y agua, la superficie requerida para las materias primas, y los residuos sólidos generados según el ciclo de vida de los pañales de tela y P-DES (durante 2,5 años de uso para un único niño), obteniendo como resultado la siguiente tabla.

  Pañales desechables P-DES       Pañales reutilizables P-TELA
Gastos energéticos 2 000 – 6 300 MJ       830 – 1 550 MJ
Gasto de agua     35 – 75 m3        48 – 126 m3
Superficie necesaria para cultivar las materias primas 407-829 m/2 por año 13-40 m/2 por año
Residuos sólidos 0,64 – 0,90 t        8 – 14 kg

 

Este estudio demuestra que, en estos cuatro parámetros, el impacto ambiental de los pañales de tela es igual o inferior al de los P-DES, suponiendo que el lavado del pañal se realice con agua fría y el secado al sol. El reducido gasto energético de los pañales de tela con respecto a los P-DES, que está en desacuerdo con los resultados del estudio inglés, se explica por los diferentes criterios de lavado utilizados como «estándar» en los dos estudios. En particular, en el estudio australiano se excluye el uso de secadora eléctrica que sin embargo en Gran Bretaña, debido a obvias razones climáticas, es muy habitual.

Como era normal esperarse, la diferencia más consistente se encuentra en el parámetro «generación de residuos sólidos», que resulta ser de pocos kilogramos en el caso de los pañales de tela, mientras alcanza casi una tonelada en el caso de los P-DES.

 

Conclusiones

Los dos estudios han demostrado que el consumidor marca una importante diferencia entre los dos sistemas de pañales. Al contrario de lo que ocurre con los P-DES, donde el consumidor sólo tiene una forma de reducir el impacto ambiental, utilizando menos pañales, con los pañales de tela el impacto ambiental puede reducirse según las costumbres de lavado del consumidor. De hecho mejorando la eficiencia de lavado, es posible realizar una significativa reducción del impacto ambiental. Utilizar los P-REU para más niños es otra forma de reducir su impacto ambiental, dado que una parte muy importante de los gastos hídricos y energéticos de su ciclo de vida es atribuible al cultivo intensivo del algodón.

 

En condiciones «estándar» de uso (lavado a medias temperaturas, eficiencia energética media, etc.), el impacto de los pañales de tela sobre el calentamiento global es de todas formas comparable con el de los P-DES. Este resultado habla fuertemente a favor del uso de los pañales de tela, que representan una inversión ecológica a largo plazo. A paridad de emisiones de CO2, los P-TELA permiten una enorme reducción de los residuos sólidos cuya descomposición requiere cientos de años.

Si quieres saber más sobre tipos de pañales de tela pincha aqui

 

Bibliografía:

Aumônier S, Collins M, Garrett P (2008). An updated lifecycle assessment study for disposable and reusable nappies. Science Report SC010018/SR2. Environment Agency, Almondsbury, Bristol, UK.

 

Koc I, Cmurdan AD, Beyazova U, Ilhan MN, Sahin F (2008). Toilet training in Turkey: the factors that affect timing and duration in different sociocultural groups. Child: care, health and development 34: 475-481.

 

O’Brien K, Olive R, Hsu Y-C, Morris L, Bell R, Kendall N (2009). Life Cycle Assessment:

reusable and disposable nappies in Australia. ALCAS – Australian Life Cycle Assessment Society.